Norco Review – Dystopie des tiefen Südens


Ich hatte noch nie von der gleichnamigen Stadt Norco gehört, bis ich das erste Point-and-Click-Abenteuerspiel des Indie-Entwicklers Geography of Robot gespielt habe. Jetzt habe ich das Gefühl, dass ich es genau kenne, was vor allem der eindrucksvollen und ehrlichen Darstellung einer Gemeinschaft zu verdanken ist, die mit der petrochemischen Industrie verflochten ist. Norco konfrontiert gesellschaftliche Probleme, von denen andere Spiele uns nur ablenken wollen, und verwebt sie in eine absolut fesselnde Geschichte, die mich begierig darauf machte, zur nächsten Szene, zum nächsten Dialog oder zum entzückenden Stück Prosa zu gelangen.

Das echte Norco ist eine kleine Stadt in Louisiana, die am Ufer des Mississippi liegt. Sein ungewöhnlicher Name leitet sich von der New Orleans Refining Company (NORCO) ab, die in der Gegend gegründet wurde, nachdem das Land 1911 von Shell Oil gekauft wurde. Seit über einem Jahrhundert lebt die Stadt im Schatten einer großen Shell-Erdölraffinerie das die Skyline dominiert und die Luft mit Rauchschwaden bedeckt, die von den monolithischen Fackeln der Anlage brüllen.

Es bietet einen faszinierenden Hintergrund für eine Geschichte, die sich um Kay dreht, eine junge Frau, die nach dem Tod ihrer Mutter – einer merkwürdigen ehemaligen Professorin – an Krebs in ihr Elternhaus zurückkehrt. Kay ist seit fünf Jahren weg und zieht es vor, durch die Vereinigten Staaten zu treiben, anstatt in Norco zu bleiben, obwohl die Außenwelt von lokalen Kriegen verwüstet wird. Kay kommt also mit einigem Gepäck an, und es dauert nicht lange, bis sie mit den mysteriösen Angelegenheiten ihrer verstorbenen Mutter, die sich um ihre begehrten Forschungen und seltsamen Aktivitäten in den Tagen vor ihrem Tod drehen, belastet ist. Es gibt auch die Angelegenheit von Kays vermisstem Bruder, der nirgends zu finden ist, was sie zum Handeln anspornt, während sie sich auf ein aufregendes Abenteuer in diesem kleinen Industriegebiet von Louisiana begibt.

Norcos Schauplatz und Themen verbinden den grotesken und magischen Realismus des Southern Gothic-Genres mit Science-Fiction-Nihilismus. Es spielt zu einem unbestimmten Zeitpunkt in naher Zukunft, gekennzeichnet durch den empfindungsfähigen Sicherheits-Androiden im Hinterhof und einen klinischen Dienst, der es Menschen ermöglicht, ihr Bewusstsein auf eine Smartphone-App hochzuladen. Trotzdem fühlt sich Norco durch seine authentische Alltäglichkeit eher wie unsere aktuelle Realität an als mit einer Sci-Fi-Dystopie. Irgendwo im Innenleben der Mikrowelle in der Küche von Kays Mutter liegt der verwesende Leichnam einer Kakerlake; das verbeulte Motorrad hinten, das eine Sicherung braucht, um wieder zu funktionieren; Motels, die noch mit Festnetztelefonen ausgestattet sind; ein Hot-Dog-Verkäufer, der verzweifelt nach jemandem sucht, der seine jahrzehntealten Würste kauft; und ein Puppentheater versteckt unter einer belebten Überführung.

Die dystopischen Elemente sind stattdessen in der Realität verankert. Norco ist eine Stadt, die von häufigen Überschwemmungen und Wirbelstürmen heimgesucht wird. Viele seiner Bewohner haben geliebte Menschen aufgrund von Vorfällen verloren, die von der Ölraffinerie verursacht wurden, entweder aufgrund explodierender Pipelines oder der Umweltzerstörung, die ein großer Industriebetrieb unweigerlich mit sich bringen wird. Das Spiel wirkt nie predigend oder herablassend, wenn es um diese Themen geht. Der Klimawandel ist eine Tatsache und seine Auswirkungen sind spürbar. Mehr muss man nicht sagen. Und das gleiche gilt für die anderen zugrunde liegenden Themen, die Norco geschickt angeht, sei es Religion, Klassenunterschiede, Gentrifizierung, Materialismus, Kapitalismus und so weiter.

All dies funktioniert, weil das Schreiben durchweg so wunderbar ist. Es ist dunkel und skurril und oft poetisch. Die seltsamen Charaktere, die Kay auf ihrem Abenteuer begleiten, sind alle nuanciert und einfühlsam menschlich, egal ob Sie nur für Sekunden oder für ein paar Stunden bei ihnen sind. Ein besonderes Highlight ist der Privatdetektiv Brett LeBlanc; sein Größenwahn wird dadurch untergraben, wie viel Zeit er damit verbringt, die Nachbarschaft zu überblicken, während er auf der Toilette sitzt. Die Garretts hingegen sind eine kultähnliche Bande desillusionierter Jugendlicher, die sich von ihrem frühen Spitznamen „Mall Nazis“ zu einer Bande von Schurken entwickeln, die einfach auf ihrem eigenen Umweg nach einem Gemeinschaftsgefühl suchen. Bei aller Melancholie und Hoffnungslosigkeit von Norco ist es ein wirklich lustiges Spiel. Es gibt eine Wärme und Mitgefühl, die von seinen Charakteren ausgeht und verhindert, dass die der Geschichte innewohnende Verzweiflung zu anmaßend wird. Selbst in den dunkelsten Momenten gibt es genug Leichtsinn, um dich aus dem Sumpf zu ziehen.

Mechanisch ist Norco ziemlich einfach, da alles existiert, um der Erzählung zu dienen. Es mag ein Point-and-Click-Abenteuerspiel sein, aber es vermeidet viele der historischen Konventionen des Genres und bleibt dennoch von Natur aus vertraut. Sie werden einen Großteil des Spiels damit verbringen, durch jedes Panel der wunderschönen Pixelkunst des Spiels zu navigieren, durch jede Szene zu klicken, um mit Objekten in der Umgebung zu interagieren, mit Menschen zu sprechen und Erinnerungen und neue Ideen zusammenzusetzen, indem Sie Dialogoptionen in Kays Mindmap verwenden. Dies fungiert als eine Art Tagebuch und bietet Ihnen eine einfache Möglichkeit, Informationen erneut aufzurufen und neue Enthüllungen hinzuzufügen, wenn Sie sie entdecken.

Gelegentlich gibt es Rätsel, bei denen Sie möglicherweise einen Gegenstand finden und jemandem geben oder die Innereien eines Gebäudes in pechschwarzer Dunkelheit durchqueren müssen, indem Sie verschiedene Textaufforderungen auswählen. Keines dieser Rätsel wird Sie dazu bringen, sich den Kopf zu zerbrechen, und Norco hält gerne Ihre Hand, wenn die Lösung nicht sofort offensichtlich ist. Man kann mit Sicherheit sagen, dass Sie sich wahrscheinlich nie verloren fühlen werden, was für ein Point-and-Click-Abenteuerspiel eine Seltenheit ist. Es gibt sehr wenig Rückverfolgung und Sie müssen nicht entschlüsseln, wie zwei scheinbar unterschiedliche Inventargegenstände kombiniert werden könnten. Das Lösen dieser rudimentären Rätsel ist nicht besonders fesselnd, aber Norco wird von seiner Erzählung angetrieben, und viele der Rätsel dienen dazu, sie zu verbessern. Es ist ein kluger Schachzug, sich darauf zu konzentrieren, die Geschichte voranzutreiben, anstatt den Schwung des Spielers mit mehrdeutigem Puzzledesign zu stoppen.

Kurze Kampfbegegnungen erheben ein paar Mal den Kopf und beauftragen Sie, ein zeitgesteuertes oder gedächtnisbasiertes Minispiel zu absolvieren, um Feinden Schaden zuzufügen. Diese Sequenzen fühlen sich aufgrund ihrer übermäßig spielerischen Natur etwas fehl am Platz an, aber sie sind selten genug, um ihre Begrüßung nicht zu überschreiten.

Norcos wunderschönes, eindrucksvolles und nachdenkliches Geschichtenerzählen nimmt Sie mit auf eine faszinierende Reise, die Ihre Gedanken noch Wochen und Monate nach dem Abspann beschäftigen wird. Es verdient seinen Platz neben Spielen wie Kentucky Route Zero und Disco Elysium und stellt das Southern Gothic-Genre mit einem mysteriösen Abenteuer dar, das auf erhabenem Schreiben und einer poetischen Erforschung gesellschaftlicher Probleme, Umweltkatastrophen und dem, was es bedeutet, ein Mensch zu sein, aufbaut. Aus Gameplay-Perspektive ist es nicht immer fesselnd, aber das ist ein vernachlässigbarer Fehler im großen Schema der Dinge. Spiele wie Norco kommen nicht sehr oft vor. Es ist eine zu schätzen.



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